Los Tampa Bay Rays no representarán al más joven de los circuitos en la Serie Mundial este año: la defensa de su campeonato de la Liga Americana 2020 ha terminado. En los Playoffs MLB 2021, los Rays no pudieron superar su enfrentamiento en la serie divisional contra los Boston Red Sox, un rival del Este de la Liga Americana al que habían logrado vencer por ocho juegos en la clasificación de la división durante la temporada regular. No hay excusas para perder ante un equipo comodín, aunque una decisión particularmente controvertida en el Juego 3 ciertamente no ayudó a la causa de Tampa Bay antes de una dura derrota en el Juego 4 que terminó la serie.

Los Rays son una de las franquicias mejor administradas en el juego, al menos en el campo, ganando regularmente con una nómina baja y una combinación a veces sorprendente o incluso confusa de jugadores fuera del radar que se combinan para ser más que la suma de sus partes. Pero ahora, con algunas estrellas en ciernes como Wander Franco y Randy Arozarena agregados a la mezcla, Tampa Bay podría resultar será un equipo aún más formidable en los próximos años. David Schoenfield analiza la posición de los Rays y responde tres preguntas clave para que el club avance hacia 2022 y más allá.


Tampa Bay Rays

Agentes libres importantes: Nelson CruzCollin McHughMichael WachaDavid RobertsonChris ArcherChaz RoeMike Zunino (opción del equipo por $7 millones)

Los Rays firmaron a McHugh por $1.8 millones después de que se quedó fuera de 2020, pero probablemente fijó un precio para salir de Tampa después de registrar una efectividad de 1.55 en 64 entradas. Después de conectar 33 jonrones, los Rays ciertamente elegirán la opción de Zunino.

Candidatos a ser cambiados: Tyler GlasnowKevin Kiermaier

Glasnow es elegible para arbitraje con dos años de control del equipo restantes, pero es probable que se pierda la mayor parte o la totalidad de 2022 después de la cirugía Tommy John. Eso lo coloca como un candidato comercial para un equipo que lo espera para 2023. Kiermaier ganará $12 millones con una opción de club de $13 millones para 2023 (o una cláusula de salida por $2.5 millones). Con Josh Lowe listo para tomar las riendas en el jardín central luego de una sobresaliente temporada en Triple-A y Manuel Margot y Brett Phillips también son defensores capaces, los Rays quisieran encontrar a alguien que quiera tomar el salario de Kiermaier. Todavía es un defensor de élite y debería tener interés de alguien, y tal vez los Rays incluirían uno o dos prospectos de bajo nivel.

Candidatos a extensión: Shane McClanahanShane BazRandy ArozarenaAustin Meadows, Josh Lowe

Los Rays extendieron a Kiermaier con un acuerdo de $53.5 millones en 2017, y la extensión de $24 millones de Brandon Lowe (más las opciones del equipo para 2025 y 2026) ahora parece una ganga. Buscarán llegar a acuerdos similares con sus lanzadores jóvenes o con uno de los jardineros. Wander Franco ? No cuenten con que eso suceda.

1. Los Rays usaron 41 lanzadores en 2021, y su bullpen lideró las mayores en entradas lanzadas. ¿Esa estrategia realmente puede funcionar de nuevo?

Oye, tres de esos lanzadores eran cameos de jugadores de posición, así que en realidad eran solo 38 lanzadores. Después de perder a Charlie Morton en la agencia libre y negociando Blake Snell, los Rays sabían que tendrían que contar con su bullpen, especialmente después de que Glasnow se fuera abajo después de 14 aperturas. Pero ciertamente es mucho pedir tantas entradas y obtener tantos resultados positivos de tantos relevistas diferentes año tras año.

La buena noticia es que deberían estar dispuestos a presionar a sus jóvenes titulares en la rotación un poco más de lo que lo hicieron en 2021: McClanahan, Baz,Drew RasmussenLuis PatiñoRyan Yarbrough y Josh Fleming deberían ser capaces de superar las 100 entradas la próxima temporada. La temporada pasada, los Rays también trajeron a algunos veteranos en Wacha, Archer y Rich Hill para ayudar a masticar algunas entradas, y podrían seguir esa ruta nuevamente para obtener más profundidad. Aún así, Yarbrough lideró al equipo con 155 entradas; los Rays tuvieron solo un abridor (Morton) en las primeras 141 entradas en 2019; y solo Snell y Yarbrough alcanzaron las 100 entradas en 2018. Los Rays seguirán dependiendo en gran medida del manager Kevin Cash y del entrenador de pitcheo Kyle Snyder trabajando su magia con la puerta giratoria de los relevistas.

2. ¿Necesitan un bate grande?

Quizás. Los Rays consiguieron en cambio a Cruz en la fecha límite, aunque él bateó solo .226/.283/.442 para ellos. Si bien terminaron en segundo lugar en la Liga Americana con 857 carreras, más que los Medias Rojas y los Toronto Blue Jays, hubo algo de bateo oportuno incorporado en esos números, ya que los Rays ocuparon el sexto lugar en OBP y el cuarto en porcentaje de slugging. Sus receptores conectaron 39 jonrones, impulsaron 97 carreras y anotaron 102 mientras registraban el segundo mejor OPS en las mayores. Tienes que esperar algo de retroceso allí.

Tampoco hay un agujero obvio que llenar. Si se cambia a Kiermaier, todavía hay mucha profundidad en los jardines con Arozarena, Margot, Phillips y Josh Lowe, además de Vidal Bruján, todo lo cual podría permitirle a Meadows convertirse en bateador designado, ya que es el defensor más débil del grupo. Quizás la primera base, donde el OPS de .726 de los Rays ocupó el puesto 24 en las mayores.

3. ¿Qué necesitan para llegar a la meta?

Tras perder en la SDLA en 2019 ante los Houston Astros, llegando a la Serie Mundial en 2020 y liderando la Liga Americana con 100 victorias en 2021 antes de eliminarse, los Rays obviamente están cerca. ¿Cómo llegan a la cima? Destacan tres cosas. Llámelos subpreguntas a las preguntas:

A. La ofensa sigue siendo extremadamente una de Tres Resultados Verdaderos. Empataron en el segundo índice de ponches más alto en la Liga Americana en 2021, y vimos que lo que realmente era un personal mediocre de los Medias Rojas acumulaba muchos ponches en la SDLA, incluyendo 20 en el Juego 3 de 13 entradas. ¿Pueden los Rays mejorar el contacto sin sacrificar el poder?

B. ¿Tienen un legítimo abridor No. 1 en casa? Pensaron que iba a ser Glasnow. Pero recuerden: no fue bueno en la postemporada de 2020 (efectividad de 6.28, incluidas 10 carreras en 9 innings en la Serie Mundial). McClanahan ciertamente tiene ese tipo de ventaja basado en lo que vimos en su temporada de novato. Tener un abridor que pueda acumular seis o siete entradas en los juegos de postemporada sería un gran impulso.

C. Quizás solo necesiten una superestrella. Y tal vez ese sea Franco, tan pronto como en 2022, incluso si solo tendrá 21 años.