Los Chicago White Sox lograron ganar de forma relativamente fácil el título de la División Central de la Liga Americana en 2021, pero chocaron contra un muro en la serie divisional, cayendo ante el campeón de la División Oeste de la Liga Americana Houston Astros en cuatro juegos

Chicago tiene un núcleo joven de estrellas en ciernes, así que no se sorprenda si los del Lado Sur regresan a jugar en octubre del próximo año, y tal vez avancen más que este año. Bradford Doolittle analiza la posición de los Medias Blancas y responde tres preguntas clave para que el club avance hacia 2022 y más allá.


 

1. ¿Es Tony La Russa el técnico adecuado para llevar a este club a dónde quiere llegar?

Cuando los Medias Blancas sorprendieron a casi todos al sacar del retiro al entonces mánager de 76 años y miembro del Salón de la Fama Tony La Russa para dirigir un club joven y emergente, firmó un contrato de varios años. Entonces. ¿Cómo funcionó?

La evaluación más honesta es que fue una mezcla. Sin duda, La Russa tuvo algunas debilidades tempranas, como no tener una comprensión completa de la regla del corredor fantasma para entradas adicionales. La cuestión de si se relacionaba con sus jugadores jóvenes nunca volvió a salir a la luz después de la controversia del swing en conteo de 3-0 de Yermín Mercedes al comienzo de la temporada. El mánager era simplemente una versión más antigua de La Russa que vimos en el dugout durante décadas, quizás incluso un poco más crujiente, aunque solo sea en los márgenes.

Desde una perspectiva amplia, se podría decir que La Russa llevó a un club talentoso a un título de división a pesar de varias lesiones importantes, con Eloy Jiménez y Luis Robert, en particular perdiéndose meses de acción. La alineación base que esbozaron los White Sox antes de la temporada rara vez pudo salir al campo al mismo tiempo durante la temporada regular, y con el segunda base lesionado Nick Madrigal siendo cambiado en la fecha límite de intercambios, tampoco estuvo allí para octubre.

Hubo algunas críticas a la gestión del bullpen de La Russa, que continuó en octubre con algunos de sus movimientos contra Houston. Algo de eso fue merecido, pero la mayor parte fue simplemente una tontería estridente, impulsada por los resultados. Los White Sox ganaron su división y luego perdieron ante un equipo con más experiencia en postemporada y al menos tanto talento. Quizás La Russa fue superado por un mánager más joven en Dusty Baker. O no, pero, de nuevo, eso es leer más los resultados que el proceso.

Dejando todo esto a un lado, la ventana de oportunidad para cualquier colectivo de talentos es finita, y Chicago lleva ahora dos años en el modo ganador sin una victoria en la postemporada que lo demuestre. Se suponía que La Russa era una de las últimas piezas del rompecabezas. Y ahora depende de la confianza mental de los Medias Blancas, Rick Hahn, Kenny Williams y el dueño del equipo que respalda a La Russa, Jerry Reinsdorf, hacer una evaluación honesta del desempeño de La Russa.

¿Agregó valor? ¿Hizo daño al equipo? O quizás la respuesta más probable que La Russa aterrizó en algún lugar de la tierra de nadie con valor neutral. Lo que podría estar bien. Pero, ¿es lo suficientemente bueno para un roster con talento de calibre de campeonato? Con contrato multianual o no, la respuesta a estas preguntas debería determinar si La Russa regresa.

2. ¿Cómo pueden los Medias Blancas alinear mejor a sus jugadores de esquina?

Una cosa que logró la avalancha de lesiones que los Medias Blancas enfrentaron es que pudieron ver algunas caras nuevas de las menores emerger y jugar una pelota de Grandes Ligas con apuestas reales en juego. En su mayor parte, fue un éxito rotundo. Comenzó con la racha candente en la que el receptor/bateador designado Mercedes comenzó la temporada, ayudando a Chicago a resistir el impacto inicial de haber perdido a Jiménez cerca del final del entrenamiento de primavera. Sin embargo, Mercedes se desvaneció y terminó la temporada en las menores, incluso tan desanimado como para retirarse, por menos de 24 horas.

Más allá de Mercedes, Andrew Vaughn se mantuvo sorprendentemente bien como reemplazo principal de Jiménez en el jardín izquierdo, aunque es un inicialista lento por intercambio y tuvo algunos tramos prolongados de promesa con el bate. Lo mismo sucedió con su compañero de cuadro de esquina y ex recluta de primera ronda Jake Burger, aunque en una muestra más pequeña que la de Vaughn, pero tuvo algunos buenos momentos durante la mitad de la temporada. Además, Gavin Sheets demostró un potente bate de energía en las semanas posteriores a que Chicago se rindiera con el jardinero derecho de principios de temporada Adam Eaton.

Ahora deja a Jiménez, Sheets, Vaughn, Burger, Yoan Moncada y José Abreu entre los que compiten por el tiempo en el roster de 2022 en las posiciones de esquina, con Moncada jugando todos los días en la tercera base, Abreu la mayoría de las veces en la inicial y Jiménez sosteniendo el fuerte en el izquierdo. Entonces, ¿cómo pueden los Medias Blancas aprovechar mejor el potencial ofensivo de Sheets, Vaughn y Burger, especialmente cuando solo Sheets es realmente un jardinero y Chicago tiene otros jugadores a los que les gustaría rotar dentro y fuera del puesto de designado?

Es un buen problema, por supuesto, pero la profundidad abre la posibilidad de un intercambio para apuntalar algún otro lugar en el roster. Donde hay excedente, hay oportunidad, y la posibilidad de equilibrar un roster con conjuntos de habilidades superpuestos.

3. ¿Cuánto puede apoyarse el cuerpo de lanzadores en Dallas Keuchel y Craig Kimbrel en 2022?

Esta no es una cuestión de si Keuchel y Kimbrel estarán en los Medias Blancas de 2022. Salvo un intercambio inesperado, volverán. A Keuchel le queda una temporada más garantizada en el acuerdo que firmó como agente libre antes de la temporada 2020 y, a partir de ahora, será el cuarto jugador mejor pagado en el roster de 2022. En cuanto a Kimbrel, Chicago tiene una opción de club para 2022, pero es realmente difícil ver a los Medias Blancas cortando el anzuelo con el relevista veterano unos meses después de que renunciaron a Madrigal y a un relevista talentoso en Codi Heuer para contratar los servicios de Kimbrel.

Estas preocupaciones surgen solo debido al rendimiento.

Keuchel tuvo marca de 9-9 con una efectividad de 5.28, esta última la peor marca de sus 10 años de carrera en las Grandes Ligas. Y fue bien merecido: su FIP fue de 5.23 y el WHIP fue de 1.53. Sin embargo, los Medias Blancas tienen que pagarle a Keuchel de cualquier manera, y tienen la profundidad de rotación para traerlo de regreso como una opción más profunda que para encabezar la rotación.

Los tres primeros abridores volverán: Lance Lynn, Lucas Giolito y Dylan Cease, y otros jugadores más jóvenes estarán en la mezcla, incluidos Reynaldo López, Michael Kopech y, quizás, Garrett Crochet. Aún así, si Keuchel puede redescubrir su forma, entonces no solo agrega profundidad, sino que le da a Chicago la opción de usar los brazos de poder más jóvenes como relevo. Aún así, para Keuchel, es realmente sencillo desde una perspectiva de planificación.

El papel de Kimbrel es más un dilema, porque lo contrataron a un precio tan alto en talento para formar equipo con Liam Hendriks para darle a La Russa un par de martillos en las últimas entradas. Por desgracia, Kimbrel no cumplió con su parte del trato y registró una efectividad de 5.09 después de dejar a los Chicago Cubs y también luchando en la postemporada.

Ahora, cuando miras el panorama más amplio del trabajo reciente de Kimbrel, tienes malas temporadas para los Cachorros en 2019 y 2020 y una mala media temporada en 2021 para los Medias Blancas. En el medio, tiene lo que hizo por los Cachorros esta temporada antes del canje: una efectividad de 0.49 en 39 salidas. ¿Qué se supone que deben hacer los White Sox con toda esa información?

Lo más probable es que creen un roster que permita que aparezcan ambas versiones de Kimbrel.