Los Brewers nunca fueron los favoritos de la Liga Nacional durante los playoffs, ese espacio estaba reservado para los Giants y los Dodgers. Aún así, eran un equipo de 95 victorias que se enfrentaba al más débil de sus tres posibles oponentes, por lo que uno podría excusarse por pensar que había esperanzas de una corrida profunda en la postemporada.

Eso no sucedió, ya que el equipo cayó en la SDLN ante los Braves. Bradford Doolittle analiza la posición de los Cerveceros y responde tres preguntas clave para que el club avance hacia 2022 y más allá.


 

1. ¿Volverá el viejo Christian Yelich?

Si 2018 y 2019 resultan ser las temporadas pico de la carrera de Christian Yelich, sería comprensible. Después de todo, durante esas dos temporadas, conectó 80 jonrones, impulsó 207 carreras, anotó 218 veces, ganó títulos consecutivos de bateo, OPS superó los 1.000, ganó el premio al Jugador Más Valioso de la Liga Nacional 2018 y terminó segundo en la votación de 2019. Eso es bastante especial y un nivel realmente difícil de mantener. La temporada 2019 fue la temporada de Yelich a los 27 años, a menudo la mejor de la carrera de un bateador.

Aún así, incluso si es comprensible un descenso desde esas alturas elevadas, ¿cómo explicas la caída libre total de Yelich en las últimas dos temporadas? Durante las temporadas 2020 y 2021, Yelich ha bateado .234/.360/.392 con 19 jonrones y 68 carreras impulsadas por 162 juegos jugados. Ese nivel de declive es asombroso.

¿Qué está pasando exactamente? Bueno, es difícil de decir.

Yelich perdió tiempo a principios de la temporada 2021 por una distensión lumbar. No perdió mucho tiempo, pero desde su regreso el 18 de mayo hasta el 26 de julio, bateó .214 con seis jonrones en 57 juegos. Luego, el 27 de julio, volvió a la lista de lesionados después de dar positivo por COVID-19. Regresó a la alineación el 7 de agosto y bateó .264 en 50 juegos el resto del camino, pero jonroneó solo tres veces y se metió por debajo de .400.

A pesar de todo, la línea estándar de los Cerveceros era que Yelich estaba bien. Pero claramente, no lo era. Incluso si de hecho se había recuperado por completo de sus enfermedades físicas, demasiadas veces al final de la temporada y en la serie divisional contra Atlanta, parecía un jugador con un bate de 10 libras. Algo no estaba bien y si no era físico, era mental o algo que iba terriblemente mal con su técnica.

Sin conocer las verdaderas razones de los problemas de Yelich, es imposible decir hasta qué punto se puede esperar que se recupere en 2022 y más allá. En una alineación de Milwaukee construida para la defensa, su falta de producción fue un problema evidente contra el pitcheo de alto calibre de los Bravos durante los playoffs. Y luego está esto: a partir de la próxima temporada, el salario de Yelich aumenta a $26 millones por temporada, y permanecerá en ese nivel hasta 2028.

Si la respuesta a esta pregunta es negativa, los Cerveceros tienen un gran problema con el que lidiar.

2. ¿Deberían los Cerveceros asegurar su rotación joven? ¿Pueden?

Ah, una rotación de abridores de élite de cosecha propia. Algo tan raro en estos días. Al igual que los Tampa Bay Rays de la Liga Americana, los Cerveceros han forjado una merecida reputación de innovación, eficiencia y aprovechamiento de cada lugar en el roster para navegar la larga temporada. Y ha funcionado muy bien, ya que la racha de cuatro años de Milwaukee de llegar a la postemporada no es solo la racha más larga en la historia de la franquicia. Coincide con la cantidad de veces que los Cerveceros llegaron a los playoffs desde su fundación como Seattle Pilots en 1969 hasta 2017.

Pero a pesar de toda la vanguardia de los Brewers de David Stearns/Craig Counsell, el club de 2021 tenía una base muy tradicional. Es decir, tuvo una de las mejores rotaciones de abridores del béisbol, incluidos quizás los mejores tres primeros en las mayores, y construyó un club de 95 victorias alrededor de ese núcleo.

Corbin Burnes y Freddy Peralta pasaron por el sistema juntos, eventualmente encontrándose con Brandon Woodruff en las altas ligas menores. Se desarrollaron juntos, compitieron entre sí y, finalmente, avanzaron paso a paso desde prospectos hasta jugadores de Grandes Ligas y destacados de la rotación. Cuando se establecieron, Adrian Houser los había seguido siguiendo muchos de los mismos pasos, y lo llevaron al redil. Para él, lo mejor puede estar por llegar. Eric Lauer fue adquirido de los Padres y encajó perfectamente.

Ahora, parece que hay otro miembro potencial de la base del club en el novato Aaron Ashby. Queda por ver si puede convertirse en parte de ese núcleo de lanzadores abridores, pero se encuentra en un entorno perfecto para que esto suceda, con los jóvenes titulares veteranos a su disposición para ayudarlo, así como con el entrenador de lanzadores Chris Hook.

La pregunta que seguramente está circulando en la oficina central de Milwaukee mientras esbozan las próximas temporadas es cuánto tiempo se puede mantener unido este grupo fundamental. Woodruff, Burnes, Lauer y Houser tienen tres temporadas de elegibilidad de arbitraje restantes. A Peralta le quedan tres temporadas más en una extensión temprana muy amigable para el equipo.

El inicio de la fase de arbitraje del reloj de tiempo de servicio de un jugador es un buen momento para hablar de una extensión, pero, por supuesto, el inminente enfrentamiento laboral agrega una capa significativa de incertidumbre al cálculo. Sin embargo, ¿los Cerveceros van a intentar mantener intacto este grupo de lanzadores abridores, tan logrado y con tanta sinergia? ¿Podrían hacerlo si quisieran?

Una vez que la tinta se seque en el nuevo convenio laboral (somos optimistas aquí), este invierno es un buen momento para comenzar a responder esas preguntas.

3. ¿Cómo puede la ofensiva ser más digna de octubre?

Supongamos que el trío del cuadro formado por Kolten Wong, Willy Adames y Luis Urías permanecerá en su lugar. Y supongamos que el jardín central sigue siendo una combinación de Lorenzo Cain y Jackie Bradley. Jr., mientras que las esquinas están en su mayoría a cargo de Yelich, Avisaíl García y Tyrone Taylor.

Eso deja la primera base y, quizás, el bateador designado, si se adopta el bateador designado universal, para mejorar la ofensiva. Rowdy Tellez probablemente encajará en esa combinación, según su desempeño en 2021 después de venir de Toronto. Y por muy malo que fuera Hiura, los Cerveceros tampoco se han rendido con él.

Sin embargo… la alineación de los Cerveceros está pidiendo a gritos un bate enorme, o incluso dos, que puedan mejorar las posiciones de la ofensiva primero sin dañar la defensa de élite de Milwaukee que apoya tan bien la rotación de élite antes mencionada.

Durante las últimas cuatro temporadas, hay nueve clubes que han jugado al menos 10 partidos de playoffs, incluido Milwaukee, que ha jugado 16. Las 2,75 carreras por partido de los Cerveceros son casi una carrera peor que cada uno de esos otros ocho equipos con éxito persistente. Han bateado .222/.293/.358 como grupo durante los juegos de alto nivel.

Para que los Cerveceros lleguen a donde quieren, algo tiene que cambiar. Y para que eso suceda, podría significar que el propietario Mark Attanasio acepte expandir la nómina más de lo que lo ha hecho. Milwaukee no va a tener una nómina de $200 millones. Lo sabemos. Pero, ¿hay espacio para el tipo de bateador estrella que podría ayudar a los Cerveceros a superar finalmente la colina de octubre?